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La Salud es Primero

Nuestro número pandémico más confiable es cada vez menos importante

Por lo menos 12 000 Los estadounidenses ya han muerto de COVID-19 este mes cuando el país rompe su reciente aumento de casos. Pero otra estadística preocupante es a menudo cotizado para describir condujo a partir de este momento: el número el número de pacientes actualmente hospitalizados en los EE. UU. con COVID-19 es tan alto como lo era desde principios de febrero. Es peor en ciertos lugares: en algunos estados, incluidos Arkansas y Oregon, sus ingresos hospitalarios por COVID se han disparado recientemente a niveles más altos que en cualquier etapa anterior de la pandemia. Pero, ¿cuánto cuestan estos últimos números? Sí, en serio Dinos

Desde el principio, las admisiones hospitalarias de COVID han servido como una métrica clave para rastrear los riesgos que presenta la enfermedad. El invierno pasado, esta revista lo describió como “el número pandémico más confiable,” tiempo Vox citó al cardiólogo Eric Topol diciendo: “el mejor indicador de donde estamosPor un lado, las cifras de muertes ofrecen carácter definitivo, pero son una señal retrasada y no tienen en cuenta a las personas que sufrieron una enfermedad grave pero sobrevivieron. El número de casos, por otro lado, depende de qué personas y cuántas personas se someten a pruebas al azar. Presumiblemente, las cifras de ingresos hospitalarios proporcionan una medida más estable y confiable del costo real de la pandemia en términos de enfermedades graves. Pero uno nuevo, a nivel nacional aprender de las admisiones hospitalarias preimpresas hoy (y que aún no han sido revisadas oficialmente por pares) sugiere que el significado de esta métrica es fácil de malinterpretar y que ha cambiado con el tiempo.

Si desea realizar un seguimiento del número de ingresos hospitalarios de COVID en un momento dado, debe saber qué tan enfermo está realmente cada paciente. Era casi imposible averiguarlo hasta ahora. El gobierno federal requiere que los hospitales informen a todos los pacientes que den positivo por COVID, pero el número total de ingresos hospitalarios por COVID disponibles en varios paneles estatales y federales y ampliamente informados por los medios de comunicación no difieren según la gravedad de la enfermedad. Algunos pacientes requieren intervenciones médicas extensas, como: B. intubación. Otros requieren oxígeno suplementario o la administración del esteroide dexametasona. Sin embargo, también hay muchos pacientes con COVID en el hospital con síntomas bastante leves que fueron ingresados ​​para una observación adicional debido a sus comorbilidades o porque informaron falta de aire. Otra parte de los pacientes en esta lista está en el hospital por algo no relacionado con COVID y ha descubierto que solo se infectaron porque se les hizo la prueba al momento de la admisión. Cuántos pacientes entran en cada categoría ha sido objeto de mucha especulación. En agosto, investigadores de la Escuela de Medicina de Harvard, el Centro Médico Tufts y el Sistema de Salud de Asuntos de Veteranos decidieron averiguarlo.

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Los investigadores han intentado responder preguntas similares antes. Para dos estudios separados publicados en mayo, los médicos de California leyeron secuencialmente cientos de gráficos de pacientes pediátricos para averiguar exactamente por qué cada niño con COVID positivo fue hospitalizado. ¿Tuvieron que ser tratados por COVID o hubo algún otro motivo de ingreso, como tratamiento de cáncer o un episodio psiquiátrico y el diagnóstico de COVID fue solo una coincidencia? Según los investigadores, 40 a 45 por ciento de las estancias hospitalarias examinadas se referían a pacientes del último grupo.

Los autores del artículo publicado esta semana tomaron una ruta diferente para responder una pregunta similar, esta vez para adultos. En lugar de investigar cuidadosamente por qué unos cientos de pacientes fueron admitidos en dos hospitales, analizaron los registros electrónicos de casi 50,000 ingresos hospitalarios de COVID en los más de 100 hospitales de VA en todo el país. Luego, verificaron si cada paciente necesitaba oxígeno adicional o si tenía niveles de oxígeno en sangre por debajo del 94 por ciento. (El último criterio se basa en los Institutos Nacionales de Salud definición de “COVID severo”). Si se cumplía alguna de estas condiciones, los autores calificaron al paciente de moderado a grave; de lo contrario, el caso se consideró leve o asintomático.

El estudio encontró que desde marzo de 2020 hasta principios de enero de 2021, antes de que la vacunación se generalizara y antes de que la variante Delta llegara al mercado, la proporción de pacientes con enfermedad leve o asintomática era del 36 por ciento. Sin embargo, desde mediados de enero hasta finales de junio de 2021, ese número aumentó al 48 por ciento. En otras palabras, el estudio sugiere que alrededor de la mitad de todos los pacientes hospitalizados que aparecen en los paneles de datos de COVID en 2021 pueden haber sido admitidos por otro motivo o con síntomas leves.

Este aumento fue aún mayor en los pacientes hospitalizados vacunados, de los cuales el 57 por ciento tenía una enfermedad leve o asintomática. Pero incluso los pacientes no vacunados muestran, en promedio, menos síntomas graves que antes en la pandemia: el estudio encontró que el 45 por ciento de sus casos desde el 21 de enero eran leves o asintomáticos. Según Shira Doron, doctora en enfermedades infecciosas y epidemióloga hospitalaria del Tufts Medical Center en Boston y coautora del estudio, este último hallazgo puede explicarse por el hecho de que los pacientes no vacunados en edad de recibir la vacuna tienden a ser una cohorte más joven menos propensa a COVID son y posiblemente más propensos a haber sido infectados en el pasado.

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Una de las limitaciones del estudio es que los pacientes del sistema VA no son representativos de toda la población de EE. UU. Porque incluyen pocas mujeres y ningún niño. (Aún así, los nuevos resultados reflejan los de los dos estudios de admisión pediátrica). Como muchos centros médicos, el VA tiene una política para evaluar a todos los pacientes hospitalizados para detectar COVID, pero esta no es una práctica universal. Después de todo, la mayoría de los datos, incluso los que se inscribieron en 2021, provienen del período de la pandemia antes de que Delta se propagara, y es posible que las cosas hayan cambiado en los últimos meses. Sin embargo, el estudio se prolongó hasta el 30 de junio, cuando la onda delta estaba a punto de romperse, y no encontró que la proporción de pacientes con disnea moderada a severa tuviese una tendencia al alza al final del período de observación.

La idea detrás del estudio y lo que examina es importante, dice Graham Snyder, director médico de prevención de infecciones y epidemiología hospitalaria del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh, aunque me dijo que se beneficiaría de un poco más de detalles y matices más allá del suministro de oxígeno. Estado. Pero Daniel Griffin, un especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Columbia, me dijo que usar otras métricas para la gravedad de la enfermedad, como: Por un lado, los diferentes hospitales utilizan diferentes criterios para admitir pacientes en la unidad de cuidados intensivos.

Una de las principales implicaciones del estudio, dicen estos expertos, es que la adopción de vacunas está fuertemente correlacionada con una mayor proporción de pacientes hospitalizados por COVID con enfermedad leve o asintomática. “No informa qué tan bien la vacuna mejora su vida, cuánto menos es probable que esté enfermo y qué tan menos enfermo está incluso si está hospitalizado”, dijo Snyder. “Esa es la joya de este estudio”.

“La gente me pregunta, ‘¿Por qué me vacunan si termino en el hospital?'”, Dijo Griffin. “Pero yo digo, ‘Terminarás saliendo del hospital’”. Explicó que algunos pacientes de COVID enfrentan estancias hospitalarias “suaves”, donde requieren un tratamiento mínimo y se mueven relativamente rápido; otros pueden tomar el medicamento antiviral remdesivir durante cinco días o con un tubo en la garganta. Uno de los valores de este estudio es que ayuda al público a comprender esta distinción, y el hecho de que no todas las admisiones hospitalarias de COVID son iguales.

Sin embargo, el estudio también muestra que las tasas de hospitalización por COVID, según lo citado por periodistas y formuladores de políticas, pueden ser engañosas si no se consideran cuidadosamente. Evidentemente, actualmente muchos pacientes están gravemente enfermos. También sabemos que el hacinamiento hospitalario de pacientes con COVID incluso con enfermedades leves puede tener un impacto negativo en los pacientes que requieren cuidados alternativos. Al mismo tiempo, este estudio sugiere que las cifras de estancia hospitalaria de COVID no pueden verse como una simple medida de la prevalencia de enfermedades graves o incluso moderadas, ya que podrían aumentar las cifras reales en un factor de dos. “Mientras intentamos pasar de los casos a la hospitalización como una métrica para avanzar en la política y evaluar el nivel de riesgo para una comunidad, estado o país”, me dijo Doron, refiriéndose a las decisiones sobre cierres de escuelas, restricciones comerciales, requisitos de enmascaramiento, etc. “Deberíamos refinar la definición de Hospitalización. Los pacientes que están ahí con en vez de de COVID no pertenece a la métrica “.