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En la ciudad envenenada de Montana, el ferrocarril operado por Warren Buffett acusa a la clínica de fraude a Medicare

Patricia Denny y su esposo Jeff esperaban conseguir una casa rodante algún día y recorrer el país. En cambio, Jeff se vio obligado a jubilarse a la edad de 54 años por una afección pulmonar causada por el asbesto que ha contaminado la pequeña ciudad de Libby, Montana durante décadas.


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Los pulmones de Jeff Denny están dañados por el asbesto que respira cuando participó en una limpieza de asbesto dirigida por la Agencia de Protección Ambiental de la mina de vermiculita que cerró hace 30 años en esa comunidad de Cabinet Mountain. Patricia Denny teme que también contraiga una enfermedad relacionada con el asbesto, ya que muchos de los residentes de la ciudad se han enfermado. Las fibras de púas, un subproducto de la vermiculita, se adhieren a los pulmones cuando se inhalan.

Al menos 400 personas expuestas al asbesto de Libby han muerto de asbestosis, mesotelioma u otras enfermedades pulmonares, y miles de personas han sido diagnosticadas con daño pulmonar y enfermedades relacionadas con el asbesto, según el Centro de Enfermedades Relacionadas con el Asbesto de la Clínica Libby Jeff Denny Fue diagnosticado.

“No se trata de si, sino de cuándo”, dijo Patricia Denny en un mensaje en línea. “Tan pronto como ese asesino con púas entre en ti, se quedará … y matará el área en la que ingrese”.

La empresa que operaba la mina, WR Grace, se declaró en quiebra en 2001 cuando se presentaron miles de demandas después de que se conoció el alcance de la contaminación. Desde entonces, la Corte Suprema de Montana también ha responsabilizado a varias otras compañías, incluida BNSF Railway, una de las compañías ferroviarias más grandes del país. La BNSF, propiedad de Berkshire Hathaway del multimillonario Warren Buffett, es responsable de esparcir asbesto en el polvo que voló sus autos mientras la vermiculita se transporta por todo el país para su uso en aislamiento y otros fines, según sentencias judiciales.

Ahora el ferrocarril acecha a la clínica de salud local, que abrió en 2000 para hacer frente a la crisis de salud, y todavía controla a decenas de personas cada mes a medida que surgen nuevos casos. La BNSF está demandando al Centro de Enfermedades Relacionadas con el Asbesto en un tribunal federal.

El ferrocarril afirma que la clínica está engañando a Medicare y otorgando a las agencias al sobrediagnosticar enfermedades relacionadas con el asbesto y al realizar pruebas innecesarias. La BNSF también cuestiona la dependencia de CARD de las radiografías o tomografías computarizadas para realizar diagnósticos, incluso cuando los expertos independientes no están de acuerdo con las interpretaciones de la clínica de las exploraciones.

“CARD facturó a sabiendas al gobierno federal millones de dólares en impuestos por estudios e interpretaciones de rayos X médicamente innecesarios que rutinariamente ignoraban”, dijo la portavoz de BNSF, Lena Kent, en un comunicado.

En la demanda, que se presentó en 2019 pero no se publicó hasta el 18 de febrero, la BNSF pidió al gobierno de EE. UU. Que procesara a CARD por fraude. El gobierno se negó, dejando a la BNSF para demandar a la clínica en virtud de una ley federal de denuncia de irregularidades.

Kent dijo que la decisión “no se tomó a la ligera” y que la BNSF “reconoce el impacto extraordinario de la enfermedad relacionada con el amianto en la UE. [Libby] Comunidad “.

El equipo de CARD es uno de los pocos que estudia los efectos sobre la salud del amianto anfíbol de Libby, el nombre del mineral en forma de aguja que se encuentra solo en Libby y en algunas otras minas en todo el mundo. La clínica es también el principal proveedor de diagnóstico y atención de asbesto en la ciudad de 2.700 habitantes donde el mesotelioma y la asbestosis están muy extendidos.

CARD y sus abogados ven la demanda como una estratagema para dañar la credibilidad de la clínica y limitar la responsabilidad financiera del ferrocarril al cuestionar los diagnósticos de la clínica. El abogado de CARD, Tim Bechtold, dijo que la demanda les está quitando el tiempo a los pacientes y los recursos de la clínica. “Todo lo que quieren hacer es meterse con la tarjeta”, dijo. “Es completamente cínico”.

La EPA declaró a Libby una ubicación Superfund en 2002 y gastó más de $ 600 millones en la limpieza. según la agencia. WR Grace acordó pagar los costos médicos de las víctimas actuales y futuras del asbesto, así como $ 250 millones para las operaciones de limpieza, y la compañía salió de la bancarrota en 2014.

A las personas en Libby todavía se les diagnostica enfermedades relacionadas con el asbesto en la actualidad. Pueden pasar décadas entre la exposición y el desarrollo de los síntomas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Todos en Libby puede calificar para Medicare si desarrollan una enfermedad pulmonar, bajo una sección especial de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio.

En el corazón de las acusaciones de la BNSF está que muchas de las enfermedades pulmonares diagnosticadas por CARD en los residentes de Libby son fraudulentas, en gran parte debido a su rareza y la dificultad que tienen otros para diagnosticarlas.

Investigadores de CARD y Mount Sinai Hospital en la ciudad de Nueva York han encontró que las tomografías computarizadas de los pulmones de personas expuestas a anfíboles mostraron un tipo de tejido cicatricial llamado engrosamiento pleural laminar (LPT). La investigación de CARD sugiere que este tejido cicatricial se engrosa con el tiempo, lo que dificulta cada vez más la respiración del paciente.

Se han diagnosticado pocos casos, si es que hay alguno, de LPT asociado al asbesto fuera del CARD. La clínica dijo que eso se debe a que nadie más sabe cómo buscarlo. “La enfermedad es diferente de la típica [asbestos-related] Enfermedad, por lo que en realidad se necesita un ojo entrenado para identificarla “, dijo CARD en un comunicado. “Si el [CT] El lector no sabía lo que estaba buscando, entonces no sería identificado. “

Otros ven esto como evidencia de que CARD sobrediagnostica a los pacientes con una condición posiblemente inexistente. “Estaba consternado por lo que estaba pasando en Libby”, dijo el Dr. Anthony Dal Nogare, neumólogo de Salud regional de Kalispell ¿Quién testificó a favor de BNSF en demandas anteriores? “Es como la ropa nueva del emperador, cuando es algo que solo ellos pueden ver y nadie más”.

Dal Nogare, que visita a Libby con frecuencia para ver pacientes, dijo que nunca ve LPT en las tomografías computarizadas y rara vez ve enfermedades pulmonares relacionadas con el asbesto en personas fuera de la mina. Señaló que las tasas de tabaquismo son altas en Libby, lo que podría ser responsable de la dificultad para respirar y otros síntomas que experimentan los pacientes con CARD.

CARD dijo que envía cada una de sus tomografías computarizadas a radiólogos independientes que pueden confirmar un diagnóstico de LPT. Los registros de la clínica muestran que el 60% de las exploraciones encontraron anomalías, mientras que los radiólogos externos las encontraron solo el 35%. La directora administrativa de CARD, Tracy McNew, dijo que la discrepancia se debe al hecho de que los radiólogos independientes no están recibiendo información clínica sobre los pacientes o sus síntomas, lo que significa que no pueden aprender a ver y asociar la LPT con la enfermedad.

“No es una ciencia exacta”, dijo Bruce Alexander, epidemiólogo ambiental de la Universidad Estatal de Colorado. Aunque algo grave como el mesotelioma sería obvio en una tomografía computarizada o una radiografía, los radiólogos capacitados pueden diferir en cómo interpretar los signos sutiles como el engrosamiento pleural que se puede confundir con la grasa en los pulmones.

Dr. Paul Scanlon, neumólogo de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota, dijo que la mayoría de los radiólogos leerían lo que CARD llama LPT como placas pleurales, que son difíciles de confundir en una tomografía computarizada. Las placas pleurales son una indicación de que alguien ha estado expuesto al asbesto, pero no es muy dañino por sí solo.

CARD se negó a proporcionar a sus expertos médicos para responder, refiriéndose al caso pendiente.

“Existe un debate científico legítimo sobre los efectos de estas exposiciones, pero está bastante claro que las personas en estas comunidades se han visto afectadas negativamente”, dijo Alexander. En 2012 lo hizo educado los pulmones de los residentes de Minneapolis que vivían cerca de una instalación que procesaba vermiculita Libby. Encontró que alrededor del 11% de los residentes tenían algún tipo de engrosamiento pleural o placas, pero dijo que los efectos sobre la salud a largo plazo no estaban claros.

Otra evidencia sugiere que los pulmones de los residentes de Libby están particularmente dañados, tanto los que trabajaron en la mina como los que no. En 2017 el CDC liberado Un estudio que muestra que los residentes tienen más de 100 veces más probabilidades de morir a causa de la asbestosis, una enfermedad pulmonar, que la población en general.

“Simplemente viviendo en Libby, estuvieron expuestos a niveles suficientemente altos de asbesto”, dijo la escritora del artículo Samantha Naik, una ex epidemióloga de los CDC que ahora es consultora privada. Dijo que Libby es un caso raro en el que hay evidencia científica de que una sustancia química ambiental causa una enfermedad.

Por su parte, Patricia Denny se siente frustrada porque la BNSF y otras empresas aún no han asumido plenamente su responsabilidad.

“Todos obtuvieron una gran ganancia, todavía lo hacen mientras la gente muere”, dijo.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con el análisis de políticas y las encuestas, KHN es uno de los tres programas operativos más importantes de KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una fundación que brinda información médica a la nación.

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